A los 94 años, es la novedad de la pintura

Carmen Herrera en su loft de Manhattan, rodeada de su arte. Vendió su primer trabajo en 2004.

Bajo un tragaluz en su loft con techo de hojalata cerca de Union Square en Manhattan, la pintora abstracta Carmen Herrera, de 94 años, tomó una copa de champán la semana pasada, sentada majestuosamente en la silla de ruedas que le molesta.

Después de seis décadas de pintura muy privada, la Sra. Herrera vendió su primera obra de arte hace cinco años, a los 89 años. Ahora, en una pequeña ceremonia en su honor, estaba disfrutando de la comprensión de que su carrera, sin lugar a dudas, finalmente había despegado. Mientras las cámaras destellaban, extendió sus dedos largos y giacomettiescos para aceptar el premio a la trayectoria de una fundación de arte otorgado por el director del Walker Art Center en Minneapolis.

Su buen amigo, el pintor Tony Bechara, levantó una copa. Tenemos un dicho en Puerto Rico, dijo. El autobús ?? la guagua siempre viene para los que esperan.



Y la Sra. Herrera, nacida en Cuba, riendo a carcajadas, respondió: Bueno, Tony, ¡he estado en la parada del autobús durante 94 años!

Desde esa primera venta en 2004, los coleccionistas han perseguido con avidez a la Sra. Herrera, y sus pinturas radiantemente ascéticas han ingresado a las colecciones permanentes de instituciones como el Museo de Arte Moderno, el Museo Hirshhorn y la Tate Modern. El año pasado, el MoMA la incluyó en un panteón de artistas latinoamericanos en exhibición. Y este verano, durante una muestra retrospectiva en Inglaterra, The Observer of London llamó a la Sra. Herrera el descubrimiento de la década y preguntó: ¿Cómo podemos haber perdido estas hermosas composiciones?

En una palabra, la Sra. Herrera, una pintora confinada en casa nonagenaria con artritis, está caliente. En una era en la que el mundo del arte idolatra, y a menudo recompensa generosamente, a los jóvenes y a los nuevos, ella encarna un tipo de éxito diferente, mucho más raro, el del artista ignorado durante mucho tiempo por el mercado y la historia, que perseveró porque había Sin elección.

Lo hago porque tengo que hacerlo; es una compulsión que también me da placer, dijo sobre la pintura. Nunca en mi vida tuve idea del dinero y pensé que la fama era algo muy vulgar. Así que trabajé y esperé. Y al final de mi vida, estoy recibiendo mucho reconocimiento, para mi asombro y mi placer, de hecho.

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Crédito...Todd Heisler / The New York Times

Julián Zugazagoitia, the director of El Museo del Barrio in East Harlem, called Ms. Herrera a quiet warrior of her art.

¿Florecer en plena gloria a los 94? Independientemente de lo que pueda decir el lento ascenso de Carmen Herrera sobre las dificultades de ser una artista mujer, una artista inmigrante o una artista adelantada a su tiempo, es claramente una historia de fuerza personal, dijo Zugazagoitia.

Minimalista cuyos lienzos son destilaciones geométricas de forma y color, Herrera ha llamado lentamente la atención de un subconjunto de historiadores del arte durante la última década. . Ahora es considerada cada vez más una figura importante por quienes estudian sus pinturas icónicas y notablemente monumentales, dijo Edward J. Sullivan, profesor de historia del arte en la Universidad de Nueva York.

Aquellos de nosotros con pasión por el arte geométrico o la pintura modernista latinoamericana ahora nos damos cuenta del papel fundamental que la Sra. Herrera ha desempeñado en el desarrollo de la abstracción geométrica en las Américas, dijo Sullivan.

Pintando en relativa soledad desde finales de la década de 1930, con sólo una exposición ocasional, la Sra. Herrera fue sostenida, dijo, por el apoyo inquebrantable de su esposo de 61 años, Jesse Loewenthal. Loewenthal, profesor de inglés en la escuela secundaria Stuyvesant en Manhattan, fue retratado por el colega de memorias Frank McCourt, como un erudito del viejo mundo con un elegante traje de tres piezas, con la cadena de reloj dorada en la parte delantera de su chaleco.

El reconocimiento a la Sra. Herrera llegó unos años después de la muerte de su esposo, a los 98 años, en 2000. Todos dicen que Jesse debe haber orquestado esto desde arriba, dijo la Sra. Herrera, sacudiendo la cabeza. Sí, claro, Jesse en una nube. Ella agregó: Trabajé muy duro. Quizás fui yo.

En una serie de entrevistas en su apartamento escasa pero ingeniosamente amueblado, la Sra. Herrera siempre ofrecía un cóctel por la tarde. ¡Oh, no seas abstemio! ?? y un torrente de historias sobre la Cuba prerrevolucionaria, el París de la posguerra y los muchos artistas que ha conocido, desde Wifredo Lam hasta Yves Klein y Barnett Newman.

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Crédito...Colección de Estrellita Brodsky, Primera Venta

Ah, Wifredo, dijo, refiriéndose a Lam, el pintor francés nacido en Cuba. Todas las chicas estaban locas por él. Cuando estábamos en La Habana, mi teléfono empezaba a sonar: '¿Está Wifredo en la ciudad?' Quiero decir, vamos, yo no era su secretaria social.

Pero la Sra. Herrera es menos expansiva sobre su propio arte, discutiéndolo con un minimalismo que recuerda al trabajo. Las pinturas hablan por sí solas, dijo. La geometría y el color han sido la cabeza y el corazón de su trabajo, agregó, describiendo una búsqueda de toda la vida para reducir sus pinturas a su esencia, como un haiku visual.

Cuando le preguntaron cómo le describiría a un alumno un cuadro como Blanco y Verde (1966). ¿Un lienzo de blanco interrumpido por un triángulo verde invertido? ella dijo, yo no tendría un estudiante. ¿A un niño dulce e inquisitivo, entonces? Le daría unos caramelos para que se pudriese los dientes.

Cuando se le preguntó acerca de lo que a algunos les parece una forma femenina sensual en la pintura, ella dijo: Mira, para mí era blanco, un blanco hermoso, y luego el blanco estaba pidiendo a gritos el verde, y el pequeño triángulo creó un campo de fuerza. ¿La gente ve cosas muy sexys? ¡mentes sucias! ?? pero para mí el sexo es sexo y los triángulos son triángulos.

Nacida en 1915 en La Habana, donde su padre fue editor fundador del diario El Mundo y su madre reportera, la Sra. Herrera tomó lecciones de arte cuando era niña, terminó la escuela en París y se embarcó en una licenciatura universitaria cubana en arquitectura. . En 1939, a la mitad de sus estudios, se casó con el Sr. Loewenthal y se mudó a Nueva York. (No tuvieron hijos).

Aunque estudió en la Art Students League de Nueva York, la Sra. Herrera no descubrió su identidad artística hasta que ella y su esposo se establecieron en París durante unos años después de la Segunda Guerra Mundial. Allí se unió a un grupo de artistas abstractos, con base en el influyente Salón de Nuevas Realidades, que exhibió su obra junto a la de Josef Albers, Jean Arp, Sonia Delaunay y otros.

Estaba buscando un vocabulario pictórico y lo encontré allí, dijo. Pero cuando volvimos a Nueva York, ¿este tipo de arte? su formalismo menos-es-más ?? no era aceptable. El expresionismo abstracto estaba de moda. No pude conseguir una galería.

La Sra. Herrera dijo que también aceptó, como una desventaja, las barreras que enfrentó como artista femenina hispana. Sin embargo, más allá de eso, su arte no era fácilmente digerible en ese momento, dijo Zugazagoitia. No estaba haciendo paisajes cubanos o flores de los trópicos, el arte que cabría esperar de un emigrado cubano que pasó un tiempo en París. Ella se adelantó a su tiempo.

A lo largo de las décadas, la Sra. Herrera tuvo una exposición individual aquí y allá, incluida una pareja en museos (el Museo Alternativo en 1984, El Museo del Barrio en 1998). Pero ella nunca vendió nada, y nunca necesitó, ni buscó agresivamente, la afirmación del mercado. Hubiera sido bueno, pero tal vez corruptor, dijo.

Bechara, quien se hizo amigo de ella a principios de la década de 1970 y ahora es presidente de El Museo del Barrio, dijo que regularmente trataba de empujarla a la vista del público, a pesar de que ella encontraba una especie de consuelo en estar sola.

Un día de 2004, el Sr. Bechara asistió a una cena con Frederico Sève, el propietario de la Latin Collector Gallery en Manhattan, quien estaba lidiando con el retiro de una artista de una muestra muy publicitada de pintoras geométricas. Tony me dijo: '¿Geometría y damas? Necesitas a Carmen Herrera ', relató el Sr. Sève. Y yo dije, '¿Quién diablos es Carmen Herrera?'

A la mañana siguiente, el Sr. Sève llegó a su galería y encontró varias pinturas, recién entregadas, que tomó como obra de la reconocida artista brasileña Lygia Clark, pero que en realidad eran de la Sra. Herrera. Al darle la vuelta a los lienzos, vio que eran anteriores a pinturas de una década en un estilo similar de la Sra. Clark. Vaya, vaya, vaya, recordó haber dicho. Tenemos un pionero aquí.

El Sr. Sève rápidamente llamó a Ella Fontanals-Cisneros, una coleccionista que tiene una fundación de arte en Miami. Compró cinco de las pinturas de la Sra. Herrera. Estrellita Brodsky, otra destacada coleccionista, compró otros cinco. Agnes Gund, presidenta emérita del Museo de Arte Moderno, también compró varias y, con Bechara, donó una de las pinturas en blanco y negro de Herrera al MoMA.

La reciente exposición en Inglaterra, que ahora se dirige a Alemania, se produjo por casualidad después de que un curador tropezara con las pinturas de la Sra. Herrera en Internet. La semana pasada, The Observer nombró a esa retrospectiva como una de las 10 mejores exposiciones del año, junto con una muestra de Picasso y una dedicada al artista pop estadounidense Ed Ruscha.

El éxito tardío de la Sra. Herrera la ha asombrado de muchas maneras. Sus obras más grandes ahora se venden por $ 30,000, y una pintura costó $ 44,000. Sumas inimaginables cuando tenía, digamos, 80 años. Tengo más dinero ahora del que nunca tuve en mi vida, dijo.

No es que esté sucumbiendo a una vida de ocio. En una mesa larga donde mira por la calle East 19th como un conserje francés, la Sra. Herrera, como debe hacerlo, continúa dibujando y pintando. Sólo mi amor por la línea recta me mantiene en movimiento, dijo.