Viaje de las sombras hacia el este en alas de cuero sin curtir

Mucho antes de la invención del cine, los chinos desarrollaron una forma de arte notable de imágenes en movimiento. Los títeres de sombras, hechos de cuero crudo perforado y repujado y manipulados con palos detrás de una pantalla iluminada de tela transparente, entretuvieron tanto a los emperadores como a los campesinos. Acompañado de música, el teatro de sombras trajo buena suerte en las bodas y ofreció una grata distracción en los funerales.

Una nueva y entretenida exposición en el Instituto de China, Historias encantadas: Teatro chino de sombras en Shaanxi, explora esta rica tradición de arte popular, que se originó en la provincia de Shaanxi (en la zona centro-norte del país conocida como la cuna de la civilización china). Es posible que los espectadores occidentales no estén familiarizados con las historias tradicionales o los personajes de los títeres de sombras, pero cualquiera que haya visto las siluetas en papel cortado de Kara Walker entenderá la idea.

Las 90 figuras y pantallas expuestas datan principalmente de finales de la dinastía Qing (1644-1911). Están agrupados en pantallas estáticas, pero es fácil imaginarlos como elementos de un espectáculo parpadeante.



Según el catálogo del programa, los mitos en competencia describen los orígenes de los títeres de sombras. Una leyenda popular dice que la forma fue ideada para consolar al emperador Wu de Han (156-87 a. C.) después de la muerte de su hermosa y joven esposa. Se usaron cortinas y velas para crear una sombra en movimiento en su imagen, pero la imagen inaccesible solo intensificó el dolor del emperador.

Las marionetas de sombras chinas se fabrican, en un proceso que requiere mucha mano de obra, a partir de pieles de vaca talladas, teñidas, planchadas y cosidas a mano. Debido a que el cuero crudo no es completamente opaco, la luz que atraviesa las marionetas les da un sorprendente efecto de vidriera. En el Instituto de China, algunas marionetas se muestran detrás de mallas iluminadas y otras están clavadas en la parte posterior de las vitrinas (presumiblemente para permitir una inspección más cercana del trabajo calificado en cuero).

Las cabezas y los cuerpos se pueden mezclar y combinar para formar diferentes personajes. Las comparsas generalmente viajaban con una maleta llena de componentes de marionetas que podían configurarse para varias obras.

Una sección particularmente interesante del programa aborda los tipos de personajes comunes. Una figura descrita como una mujer rica y vivaz lleva adornos en la cabeza en forma de espinas y un vestido cubierto de copos de nieve y peonías. Una mujer cruel, con túnicas negras y profundas arrugas en la frente, se ajusta al papel cómico estándar de la malvada madrastra. La inclinación de las cejas de un títere podría ser una pista de su disposición: las cejas planas, por ejemplo, indican eruditos de modales suaves, mientras que las cejas con una inclinación vertical sugieren hombres marciales.

Los detalles más ricos están reservados para títeres que representan deidades. Una figura del mariscal Yin, el dios del tiempo, tiene tres cabezas de cabello rojo llameante y lleva no menos de cinco accesorios, incluida una regla que mide el cielo y un sello que hace temblar el cielo. Una especie de contratista celestial, este dios vigila la construcción de palacios y casas desde su mansión en el cielo.

Los animales, que aparecen en otra exhibición llamativa, también tienen papeles importantes en los juegos de sombras chinos, a menudo como espíritus que cambian de forma. En la obra Journey to the West, por ejemplo, el personaje Mono se transforma en una serpiente de agua y luego en un pájaro colorido. La serpiente, que está representada con seis ojos y cuatro alas, no es una serpiente corriente. Otras bestias míticas incluyen un león volador celestial con ojos abdominales y un magnífico dragón de fuego.

La rápida y dramática transfiguración de personajes en títeres de sombras es posible gracias a las ilusiones ópticas y espaciales creadas por la pantalla iluminada. (Cuando una marioneta se aleja de la pantalla, su sombra se hace más grande y menos clara). Los artistas también usan una variedad de efectos especiales: crear niebla al soplar humo de tabaco a través de una pipa delgada, o fuego al rociar y encender colofonia simultáneamente.

Algunos de estos efectos se pueden ver en una pequeña pantalla de video reproduciendo escenas de dos obras. La amplitud y la delicadeza del movimiento es asombrosa. En el romance Visitando el jardín, una marioneta acaricia tiernamente el rostro de otra. En la recreación histórico-militar Tres héroes luchando con Lubu, los títeres fuman pipas, abren paraguas y se duelen con espadas.

Las compañías de teatro de sombras pueden elegir su repertorio entre más de 500 obras, que a menudo están estrechamente relacionadas con la literatura y las óperas chinas. Entre los representados en la exposición se encuentran Journey to the West, adaptada de una novela de la dinastía Ming sobre la peregrinación del monje Xuan Zang a la India, y Madam White Snake, basada en una antigua leyenda de una mujer de voluntad fuerte que lucha contra los malvados monjes mientras está embarazada.

Un género popular consiste en escenarios del infierno. Toda una pared de la exposición está dedicada a una obra de teatro llamada El inframundo dos veces visitado, una especie de Infierno de Dante en la que un erudito recibe un recorrido especial por los tortuosos manantiales amarillos descritos en la religión popular china. Una pieza sorprendentemente vívida muestra una figura esquelética que se hierve en aceite (el castigo por chantaje y calumnia); en otro, los cuerpos perforados y ensangrentados languidecen en Knife Mountain (hogar de aquellos que han matado personas o animales). Como sugiere la leyenda del emperador Wu de Han, el teatro de sombras siempre ha tenido una conexión poderosa con el más allá.

A medida que China se moderniza a una velocidad vertiginosa, haciendo hincapié en la producción factorial de artistas contemporáneos, la tradición del teatro de sombras de Shaanxi está en decadencia. Esta exposición constituye un excelente argumento para su continua supervivencia.